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La terapia con Realidad Virtual podría ayudar a los pacientes con depresión

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Una terapia de realidad virtual de inmersión podría ayudar a las personas con depresión a ser menos críticas y más compasivas hacia si mismas, lo que reduce los síntomas depresivos, según un nuevo estudio de la UCL (University College London) e ICREA, Universidad de Barcelona.

La terapia fue utilizada por 15 pacientes con depresión de 23 a 61 años de edad. Nueve informaron de una disminución de los síntomas depresivos un mes después de la terapia, de los cuales cuatro experimentaron una disminución clínicamente significativa en la severidad de la depresión. El estudio se ha publicado en el British Journal of Psychiatry Open y fue financiado por el Medical Research Council.

Los pacientes en el estudio llevaban un casco de realidad virtual para ver desde la perspectiva de un ‘avatar’ de tamaño natural o cuerpo virtual. Al ver a este cuerpo virtual moverse en el espejo de la misma forma que el propio cuerpo, se produce típicamente la ilusión de que ese es el propio cuerpo. Esto se denomina “personificación”.

Estando personificados en un avatar adulto, los participantes fueron entrenados para expresar compasión hacia un niño virtual en dificultades. Mientras hablaban al niño, este dejaba gradualmente de llorar y respondía positivamente a la compasión. Después de unos minutos los pacientes fueron personificados en el niño virtual y vieron al avatar adulto reproducir sus propias palabras y gestos de compasión hacia ellos. Este breve escenario de 8 minutos se repitió tres veces a intervalos semanales, y los pacientes fueron seguidos hasta un mes después.

La gente que lucha contra la ansiedad y la depresión pueden ser excesivamente autocríticos cuando las cosas van mal en sus vidas“, explica el líder del estudio, el catedrático Chris Brewin (Psicología Clínica, Educacional y de la Salud de la UCL). “En este estudio, al consolar al niño y después escuchar sus propias palabras para si mismos, los pacientes están siendo indirectamente compasivos con ellos mismos. El objetivo era enseñar a los pacientes a ser más compasivos hacia sí mismos y menos autocrítico, y vimos resultados prometedores. Un mes después del estudio, varios pacientes describieron cómo su experiencia había cambiado su respuesta a situaciones de la vida real en el que previamente hubieran sido autocríticos“.

El estudio ofrece una prueba de concepto prometedora, pero al ser una pequeña prueba sin un grupo de control no se puede demostrar si la intervención es la responsable de la mejoría clínica de los pacientes.

Ahora esperamos desarrollar la técnica más para llevar a cabo un ensayo controlado más grande, por el que podemos determinar con seguridad cualquier beneficio clínico“, dice el catedrático co-autor Mel Slater (ICREA-Universidad de Barcelona y UCL Ciencias de la Computación). “Si se observa un beneficio sustancial, a continuación, esta terapia podría tener un enorme potencial. La reciente comercialización de sistemas de realidad virtual de bajo costo para los hogares significa que los métodos como este podrían ser parte de todos los hogares y ser utilizados de forma generalizada“.
..Jorge Tamayo