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El estudio sobre 10 millones de personas que apunta al virus Epstein-Barr como desencadenante de la esclerosis múltiple

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Foto: Escuela de Salud Pública Universidad de Harvard

..G.M.
Nadie sabe a ciencia cierta qué causa la esclerosis múltiple, una enfermedad sin cura que muestra una clínica heterogénea, con múltiples caras y en la que pueden influir muy diversos factores de riesgo, entre los que se encuentra el virus de Epstein-Barr (EBV, por sus siglas en inglés), en el radar de los investigadores como sospechoso desde hace años. Pero este jueves la revista científica Science publicaba una investigación realizada por científicos de la Universidad de Harvard que apunta directamente a este virus, que suele infectar al 95% de la población y causa la conocida enfermedad del beso, como posible causa principal de la esclerosis múltiple.

Nadie sabe qué causa la esclerosis múltiple, una enfermedad en la que pueden influir múltiples factores de riesgo. El virus de Epstein-Barr está en el radar de los investigadores desde hace años

Los autores del estudio llegan a esta conclusión después de analizar datos de más de 10 millones de militares en Estados Unidos, a los que se les ha hecho un seguimiento durante 20 años. De todos ellos, 955 han sido diagnosticados con esta enfermedad desmielinizante crónica del sistema nervioso central a lo largo de dos décadas. Así, vieron que el riesgo de desarrollar esclerosis múltiple en los soldados que eran negativos al virus de Epstein-Barr se multiplicaba por 32 después de pasar la infección.

Una vez pasada la infección, el virus se queda lantente de por vida en el organismo. Está presente en la inmensa mayoría de la población, pero la esclerosis múltiple no es una enfermedad con una alta prevalencia. Por tanto, ha resultado difícil establecer una relación causal entre ambos. Además, la aparición de los síntomas de la esclerosis múltiple comienza unos 10 años después de la infección por el virus.

Los investigadores analizaron datos de 10 millones de militares en Estados Unidos con un seguimiento durante 20 años

“La hipótesis de que el virus de Epstein-Barr causa la esclerosis múltiple ha sido investigada por nuestro grupo y otros durante varios años, pero este es el primer estudio que brinda evidencia convincente de causalidad”, afirma el Dr. Alberto Ascherio, profesor de Epidemiología y Nutrición en la Harvard Chan School y autor principal del estudio.

Los investigadores analizaron muestras de suero tomadas cada dos años por el ejército. Determinaron el estado del virus en los soldados en el momento de la primera toma de muestras. Después, analizaron la relación entre la infección y la aparición de la esclerosis múltiple durante toda su carrera militar en activo. El riesgo de esclerosis múltiple aumentó 32 veces después de la infección por EBV, pero no cambió después de la infección por otros virus.

El riesgo de esclerosis múltiple aumentó 32 veces después de la infección por el virus de Epstein-Barr. Sin embargo, no cambió después de la infección por otros virus

Los niveles séricos de cadena ligera de neurofilamentos, un biomarcador de la degeneración nerviosa típica de la esclerosis múltiple, aumentaron solo después de la infección por el virus de Epstein-Barr. «Los hallazgos no pueden explicarse por ningún factor de riesgo conocido para la esclerosis múltiple y sugieren que el EBV es la principal causa de la esclerosis múltiple», señalan desde la Universidad de Harvard.

Ascherio dice que el retraso entre la infección por este virus y la aparición de la enfermedad neurodegenerativa puede deberse en parte a que sus síntomas no se detectaron en estos soldados durante las primeras etapas. También lo achaca a la relación entre el EBV y el sistema inmunitario del huésped, que se estimula repetidamente cada vez que el virus latente se reactiva.

«Una vacuna contra el virus de Epstein-Barr o atacar el virus con antivirales específicos podría, en última instancia, prevenir o curar la esclerosis múltiple”

Los investigadores señalan que uno de los tratamientos más eficaces para la esclerosis múltiple son los anticuerpos monoclonales anti-CD20. Pero creen que dirigirse directamente al virus de Epstein-Barr podría tener grandes ventajas en comparación con las terapias basadas en los anti-CD20. Estos anticuerpos tienen que administrarse por infusión intravenosa y pueden aumentar el riesgo de infecciones.

Actualmente, no hay forma de prevenir o tratar eficazmente la infección por EBV, pero una vacuna contra el EBV o atacar el virus con medicamentos antivirales específicos para el EBV podría, en última instancia, prevenir o curar la esclerosis múltiple”, afirma el Dr. Ascherio.

El principal autor del estudio está convencido de que sus resultados son «un gran paso porque sugiere que la mayoría de los casos de esclerosis múltiple podrían prevenirse al detener la infección por EBV, y que enfocarse en el virus podría conducir al descubrimiento de una cura para la esclerosis múltiple».

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