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La mutación del gen ETV6, causa genética heredable de la leucemia linfoblástica aguda

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La semana pasada se conocía la noticia de que la actriz y directora de cine Angelina Jolie, se sometía una extirpación de los ovarios y las trompas de falopio. Hace dos años, recordar que se había sometido a esta misma intervención (mastectomía) en las mamas. Jolie ha pasado por estas dos operaciones, mastectomía y la salpingooforectomía bilateral (extirpación de los ovarios y las trompas de falopio) a raíz del alto riesgo de padecer cáncer que tenía, y es que tres mujeres de su familia murieron por esta enfermedad, entre ellas su madre. Además, un análisis de sangre revelaba que la actriz portaba la mutación del gen BRCA1 que, como informa la propia Jolie, implicaba tener “un riesgo aproximado del 87% de padecer cáncer de mama y un 50% de padecer cáncer de ovarios”.

Al igual que la mutación del gen BRCA1 pone a las personas, como Angelina Jolie, en riesgo de desarrollar cáncer de mama y de ovario, la identificación de mutaciones en el gen ETV6 puede permitir a los médicos predecir el desarrollo de la leucemia linfoblástica aguda (LLA), y es que un estudio del Centro de Cáncer de la Universidad de Colorado (Estados Unidos), cuyos resultados se publican en Nature Genetics, describe una causa genética heredable de la LLA, la mutación del gen ETV6.

La identificación de mutaciones en el gen ETV6 puede permitir a los médicos predecir el desarrollo de LLA, posibilitanto un mayor seguimiento y, tal vez en un futuro, desarrollar estrategias para poder prevenir la enfermedad.

Cada año, en Estados Unidos se diagnostican cerca de 30.000 casos de LLA, siendo la
mayoría en niños de 2 a 5 años. Como explica uno de los autores del estudio, Chris Porter, “estas personas nacen con un gen roto y les prepara para la leucemia”.

El hallazgo comenzó en una familia que presentaba una tasa anormalmente alta de LLA, con grandes glóbulos rojos, bajo recuento de plaquetas y propensión a sangrar. Este vínculo familiar con una dinámica sanguínea anormal y predisposición a LLA implicaba un denominador genético común, pero la pregunta del millón era qué exactamente, en los genes de esta familia provocó estos problemas en la sangre. Para responder a la cuestión, el grupo interpretó “la secuenciación de todo el exoma” de los miembros de la familia para, efectivamente, tomar imágenes de cada gen productor de proteínas en los cromosomas de estas personas predispuestas a LLA.

Los investigadores compararon estos genomas de alto riesgo con los genomas de riesgo normal, y descubrieron que la diferencia clave entre los genomas con predisposición a desarrollar LLA y los sanos, estaba en la mutación del gen ETV6. La deducción a la que llegaron es que el gen está implicado en el desarrollo de células sanguíneas.

Mutación somática del gen ETV6
Mutaciones “somáticas” del gen, es decir, mutaciones que no están presentes en el genoma en el nacimiento si no que se desarrollan más tarde, han sido implicadas previamente en el desarrollo de cánceres de la sangre. De hecho, la translocación somática ETV6 es el reordenamiento del gen más común en la leucemia infantil. Porter explica que la mutación somática del gen ETV6 requiere la presencia de otras mutaciones “ayudantes” para causar LLA.

La relevancia de este estudio es que demuestra la mutación en la “germinal” de ETV6, lo que significa que la anormalidad que es heredable y está presente en el genoma al nacer, también puede causar cáncer. Así, tanto la mutación como el riesgo pueden ser hereditarios. A diferencia de la mutación somática del gen, parece como si la mutación germinal pone al paciente un paso más adelante en la dirección del desarrollo de la leucemia desde el momento del nacimiento.

Porter y sus compañeros esperan que el trabajo futuro muestre la prevalencia de esta mutación. “No es común en la población general”, explica Porter, “pero creemos que podría ser mucho más común en las personas que desarrollan LLA”. Esto significa que en las personas que desarrollan LLA, la mutación hereditaria del gen ETV6 puede ser una causa en algunos casos.